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Zona de Jazz

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Todas las canciones tienen su historia. Pero hay algunas
cuya autoría y orígenes, pese a sus múltiples estudios, son
todavía un gran misterio. Nuestro colaborador Fernando García
De Andoin
, bucea en el devenir histórico de un estándar :
“St. James Infirmary” .


La canción titulada “The Unfortunate Rake” es la
típica balada dentro del tradicional folclore
anglo-sajón. Posiblemente fue compuesta a finales
del siglo XXVIII, por autor o autores desconocidos.
Básicamente cuenta la historia de un soldado que
se está muriendo a causa de una grave enfermedad de
transmisión sexual que le había contagiado una bella
mujer y demanda un entierro.

Los primeros cuatro versos dicen así:

As I was a-walking down by St. James’ Hospital,
I was a-walking down by there one day,
What should I spy but one of my comrades
All wrapped up in flannel though warm was the day.

Esta es la versión de “The Unfortunate Rake” por el actor
inglés, Ian McShane
.




El Hospital de St. James del que habla la canción fue construido
en la zona de Westminster de Londres por, King John, en 1205,
como una leprosería para mujeres y se mantuvo en activo hasta
el año 1532 en el que fue demolido por orden de Enrique VIII
y, en su lugar, el “king” construyó un elegante palacio al que
llamó, St. James Palace y que hoy en día se conserva perfectamente
en Londres, siendo además uno de sus edificios más antiguos.
Lo rodea St. James Park.

01_St.-James-Palace.jpg
El palacio de St. James en la actualidad.


Es posible que la balada “The Unfortunate Rake” atravesara el
Atlántico y llegara a las Islas Occidentales, bajo dominio
británico, y allí la conocieran los esclavos negros y éstos
la llevaran a la ciudad de Nueva Orleans. Cabe, también, la
posibilidad de que una vez que el territorio de Louisiana pasara
a manos norteamericanas en el año 1803, sus nuevos dueños llevaran
la canción a Nueva Orleans. El caso es que con el paso del tiempo
“The Unfortunate Rake” se fue convirtiendo en el tema que hoy
conocemos como “St. James Infirmary”. La historia que cuenta
difiere de su predecesora ya que en ella se relata cómo un hombre
que viene de la enfermería, donde se encuentra su amante muerta,
no se cansa de repetir, a todo el que le quiera oír, lo importante
que ella fue en su vida y él en la suya.

Los cuatro primeros versos dicen así:

I went down to St. James Infirmary
To see my baby there,
She was lyin’ on a long white table,
So sweet, so cool, so fair.

Cuando el músico de Nueva Orleans, Snooks Eaglin, era un cantante
callejero le descubrió el folclorista, Harry Oster, de la
Universidad de Louisiana y le pidió que grabara un disco con
viejas canciones de la ciudad (1959). Entre ellas interpretó,
sólo con su guitarra – a la manera de los viejos tiempos
– el tema, St. James Infirmary. Puede ser que así sonara la canción
por las calles de Nueva Orleans antes de que se hiciera famosa.





St. James Infirmary se hizo famosa gracias a la grabación que realizó
de la misma, Louis Armstrong, en el año 1928. “Satchmo”
la retomaría
varias veces a lo largo de su carrera y he elegido una grabación del
año 1959, ya que el video de YouTube lo encuentro interesante y,
también, porque Armstrong le da un apropiado aire de “canción de funeral
de Nueva Orleans”
, ya que el tema estuvo y sigue estando presente
en este tipo de eventos tan famosos de la ciudad.





Si en el tema “The Unfortunate Rake”, el St. James Hospital que se
menciona en el mismo existió, no se puede asegurar lo mismo de la
enfermería que alude la canción “St.James Infirmary”. Hoy su
existencia sigue siendo un misterio.


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Parte de bajas.


En el parte del Batallón 160 de Infantería aparece un tal, Bernard
Berren, que fue atendido en el St. James Hospital de Nueva Orleans
,
en plena Guerra de Secesión Norteamericana y fue licenciado por
invalidez. Por lo que se conoce, hasta el momento, no existió un
hospital con ese nombre en la ciudad. ¿Se trata de un hotel de nombre
St. James, sito en Magazine Street, reconvertido en hospital durante
la guerra?

Hay una historia que ponen en boca del músico de Nueva Orleans, Jelly
“Roll” Morton
en la que relata que, al menos, durante la existencia
del famoso barrio de las luces rojas de Nueva Orleans, conocido como
“Storyville” (1897-1917) y muy cerca de Basin Street, existió una
iglesia metodista negra con el nombre de St. James que, en sus
dependencias, ubicó un pequeño hospital que se ocupaba exclusivamente
de los primeros auxilios. ¿Es esta la famosa St. James Infirmary?

Se seguirá escribiendo sobre este tema y el tema, por supuesto, se
sigue y se seguirá interpretando. En el año 2008 tuve la suerte de
escucharlo por una de las mejores vocalistas de jazz del momento,
creo yo, Cassandra Wilson. Fue durante su actuación en el Festival
de Jazz de Vitoria-Gasteiz
.





Algunas veces en los créditos de “St. James Infirmary” aparece un tal,
Joe Primrose, como autor de la letra de la canción. Ese nombre es un
pseudónimo de Irving Mills y os puedo asegurar, casi con absoluta
certeza, que este tipo no puso ni una sola coma en la letra de
“St. James Infirmary”. En fin, dejaremos ese asunto para otro momento.


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Fernando García de Andoin para ZDJ , 2013.


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2 Respuestas to “Latidos de Jazz : St. James Infirmary”

  • terrakeo 26enero2013

    Maravilloso artículo Fernando. Un abrazo!!

  • robertodom 29enero2013

    Qué bueno!!!

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